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Letzter der südlichen Romanautoren

Glenn Arberys Boundaries of Eden erweitert durch bewusste Kunst die Tradition des südlichen Romans. Es ist eine Tradition, die durch das bedroht ist, was der Hauptcharakter des Buches, Walter Peach, als “die sich entfaltenden Verwüstungen des modernen Projekts” erkennt. Für Peach war „der alte amerikanische Weg, die alte Geschichte des Südens mit all ihren Tragödien und Ungerechtigkeiten, durch eine Kultur verdrängt worden, die überhaupt keine Kultur war, sondern eine Reihe von Anschuldigungen, ohne Rücksicht auf schwer verdientes Verständnis von Freiheit und Verantwortung… . ” Diese „Reihe von Anschuldigungen“ ist für unsere Literatur möglicherweise fatal. Dass Weiße entweder aufgewacht sind oder weiße Supremacisten sind – das heißt, die Behauptung, dass die größte Sünde Rassismus ist -, ist eine Verspottung, die das Schicksal des südlichen Schriftstellers mit der Erfahrung jedes amerikanischen Schriftstellers verbindet, der sich dem politischen Mandat widersetzt.

Es sind vor allem die südlichen Schriftsteller des vergangenen Jahrhunderts, die durch Arberys Werk sprechen. Dieses Pantheon enthält Figuren wie Zora Neale Hurston, Walker Percy, Carson McCullers, Flannery O’Connor, Harper Lee, Cormac McCarthy und John Kennedy Toole. Ich möchte mich kurz auf zwei der größten konzentrieren, William Faulkner und Robert Penn Warren, für das, was sie über Arberys Situation als Schriftsteller des Südens heute verraten.

Faulkner wurde 1897 geboren, als Erinnerungen an den Bürgerkrieg jeden Bereich des öffentlichen Lebens berührten. Faulkners Welt konzentriert sich auf den Landkreis Yoknapatawpha mit seinem Landsitz Jefferson, Mississippi. Arberys Geografie ist ebenfalls fiktiv und konzentriert sich auf Gallatin County mit seiner Kreisstadt Gallatin in Mittelgeorgien. In der Innenstadt von Gallatin gibt es eine Lee Street und eine Statue eines konföderierten Soldaten. Seine Topographie, seine südlichen Typen und Subkulturen und seine labyrinthische Vergangenheit verbinden Boundaries of Eden mit Arberys Roman Bearings and Distances von 2015, so wie Faulkners Romane sich über die Landschaften seiner mythischen Grafschaft erstrecken. Arbery, der 1951 geboren wurde, ist in ähnlicher Weise von südlichen genealogischen Überlieferungen schonungsloser Art durchdrungen. Seine Vision ist nicht so abstrus, grausam und elend wie die von Faulkner, aber Arbery schreibt in Faulkners Tradition der südgotischen Demenz, des Grauens und der langjährigen Tragödie. Wie Faulkner schreibt er Sagen, die das schwierige Kunststück vollbringen, Mitleid mit menschlichem Verhalten zu erregen, das gleichzeitig schockierend und vertraut ist. Sein Gespür für das Hin- und Herschneiden im Laufe der Zeit zeigt eine faulknerianische Inspiration. Ab und zu ahmt seine Syntax den faulknerianischen Bewusstseinsstrom nach.

Meistens zeichnet sich Arberys Prosa jedoch durch eine strenge Kontrolle von Phrase und Redewendung aus. Er ist unermüdlich einfallsreich als Meister des mittleren Stils, der typischerweise den langen Roman untermauert, der in Realismus investiert ist. Als ich Boundaries of Eden las, war ich ständig beeindruckt von Arberys virtuosen Kenntnissen der englischen Sprache innerhalb der unterstützenden Struktur einer geschmeidigen, aber dauerhaften Syntax. Diese Art von wunderschön solider Schrift dominiert das Buch.

Arberys Hauptstil erinnert an die ruhige Hand von Robert Penn Warren, der 1905 geboren wurde. Penn Warrens bester Roman All the King’s Men wurde 1947 veröffentlicht. Er kann als ausführlicher Kommentar zu den künstlerischen Problemen des südlichen Schriftstellers interpretiert werden. Man erinnert sich, dass Penn Warrens Erzähler Jack Burden eine Zeit lang an der Graduiertenschule verweilt und Geschichte des Südens studiert, bevor er seine Dissertation ablegt, um Zeitungsmann zu werden. Natürlich hat Penn Warren seine Dissertation nicht abgelehnt. Er wurde ein renommierter Professor für Literatur. Was ich unterstreichen möchte, ist, dass Jack Burdens Abschlussarbeit es Penn Warren ermöglichte, Kontakt mit der Konföderation aufzunehmen. Es stellt sich heraus, dass Burden durch Blut mit zwei Brüdern, Cass und Gilbert Mastern, verwandt ist, deren gegensätzliche Werte Burdens eigene Identität als Südstaatler vorwegnehmen und gleichzeitig symbolisch die Entscheidungen aller Hauptfiguren des Romans beeinflussen.

Wenn wir Penn Warren mit Faulkner vergleichen, stellen wir fest, dass Penn Warren näher an unseren gegenwärtigen Bedingungen ist. Er muss sich nur ein wenig anstrengen, um seinen Roman mit einer lebendigen Vergangenheit zu versorgen. Daher verlässt sich Jack Burden auf alte Briefe und akademische Forschung. Faulkner, der das College (und auch die High School) abgebrochen hat, stammt im Wesentlichen aus dem alten Süden. Im Gegensatz dazu sind Penn Warren und Arbery Professoren mit Forschungskenntnissen. Sowohl All the King’s Men als auch Boundaries of Eden hängen von der Wiederherstellung alter Dokumente ab. Wir können den Vergleich noch etwas weiter verfolgen: Jack Burden gibt, wie ich bereits bemerkt habe, die Abschlussarbeit auf, um Journalist zu werden. Walter Peach verlässt seine akademische Position, um die Gallatin Tribune zu leiten. Aber hier ist ein Unterschied, der sich aus der späteren Geschichte ergibt: Während Boundaries of Eden kein akademischer Roman ist, ist es dennoch typisch für Arbery, seine Charaktere mit fortgeschrittenen Abschlüssen und Universitätsposten zu versorgen. Bücher und Dissertationen vermehren sich unter ihnen. Diese Charaktere sind als ernsthafte, interessante Menschen erkennbar; sie werden lebendig; Sie sind psychisch komplex. Aber sie sind Gefäße eines historischen Bewusstseins, das tatsächlich das bestimmende Merkmal dieses reichen, erfinderischen und spannenden Romans ist.

Um den Geist bei der Arbeit zu vermitteln, verwendet Arbery die als „freier indirekter Diskurs“ bekannte Technik, dh der Erzähler schlüpft wie eine Katze aus der Beobachtung durch Dritte in die Gedanken seiner Figuren. Arbery wechselt von Perspektive zu Perspektive, indem jeder Abschnitt entsprechend benannt wird. Da der Dichter Walter Peach die Hauptfigur ist, gibt es viele Abschnitte mit dem Titel “Walter”. Seine umkämpfte Frau ist Teresa Peach; Sie behauptet sich in den Abschnitten „Teresa“.

In der folgenden Passage kocht Teresa Kaffee, als sie ihre Besorgnis über Walters Anziehungskraft auf ihre begabte und liebenswerte Nichte Nora zum Ausdruck bringt. Ich stelle fest, dass Rose die jugendliche Tochter von Walter und Teresa ist; Belen ist Teresas verstorbene Freundin, die ihr das Kaffeeritual beigebracht hat:

Es war ein Filzmaß, wie Belen immer sagte – der Blick in der Hand, das Gewicht. Sie liebte das Gefühl und den Geruch der Bohnen – vier Palmen nacheinander in die Kaffeemühle. Als sie den Knopf drückte, brüllte die Mühle einige Sekunden lang. Sie klopfte darauf, um die Bohnen abzusetzen, wieder zu mahlen, nicht zu viel, und leerte dann den Boden in die französische Presse und wartete auf das Wasser im Kessel.

Aus dem Fenster, über dem Waschbecken, tauschten Krähen die Sitzstangen und krächzten sich gegenseitig von den kahlen Zweigen der Pekannussbäume aus an.

Niemand konnte sagen, dass sie nicht versucht hatte, nett zu dem Mädchen zu sein. Nora, Rose und Walter lesen gemeinsam im Arbeitszimmer. Schon früh war sie sogar ein paar Mal zu ihnen gekommen. Sie erwärmte sich, als Walters Genie wiederbelebt wurde, obwohl es schmerzte, dass sie nicht der Anlass war.

In den Phrasen nach den Strichen verflechtet sich Teresas Standpunkt und verschmilzt mit dem des Erzählers. Man bemerkt in dieser Hinsicht auch die Ursache und Wirkung von „Knopf“ und „Schleifer“, das Adverbial „nicht zu viel“, die Beschreibung der territorialen Krähen und vor allem die Gedanken-Ejakulation: „Niemand könnte sagen, sie hatte nicht versucht, nett zu dem Mädchen zu sein “, als würde sich die moralisch gesinnte Teresa selbst beurteilen. Die Besetzung des Romans ist groß, aber die Methode ist erfolgreich, weil Arbery ein Auge für signifikante Details hat. Solche häuslichen Momente, die im größeren Roman „vernetzt“ (ein Arbery-Wort) sind, sind durch ein tragisches Design mit Charakteren und Wahrnehmungen verbunden, die von einem Mastermind des reinen Bösen über einen Veteranen mit Drogenabhängigkeit bis hin zu einem fleißigen Sheriff und Träumen reichen und mystische Erfahrungen, von denen die zentralsten von Peachs Sohn Buford stammen, einem literarischen Nachkommen von Faulkners Ike McCaslin. Die Träume sind wie die alten Dokumente ein Mittel, sich der Vergangenheit und ihrer endlosen Welligkeit bewusst zu werden.

Arbery schafft es, sich mit dem alten Süden zu verbinden, während in der gesamten Region Mobs von technikgetriebenen Bilderstürmern dafür sorgen, dass die Vergangenheit nichts als Albtraum, Albtraum, Albtraum sagt.

Das Christentum ist eine Kraft in diesem Roman, wie es oft unter südlichen Schriftstellern der Fall ist. Teresa ist eine fromme Katholikin. Braxton Forrest, der Held von Bearings and Distances, spielt eine unterstützende Rolle in Boundaries of Eden, nachdem er zum Katholizismus konvertiert ist. Man könnte eine Palette von Plattitüden erwarten: Stattdessen liefert Arbery eine faszinierende Unterweltreise durch das historische Unbewusste. Mystisches Schreiben ist eine schwere Prüfung. Arberys mystischer Strang ist kein Aufstieg des durch den Glauben gesteigerten Intellekts; aber es ist auch kein exzentrischer Versuch, eine neue Mythologie zu erfinden. Es ist Ausdruck von Eden und seinen Grenzen sowie von Sünde und ihren Auswirkungen.

Ein so ehrgeiziger und heftiger Roman wie Boundaries of Eden muss Mängel aufweisen. Die Wahrscheinlichkeit wird gelegentlich hart getroffen, ein Problem, das durch die beträchtliche Länge des Romans noch verschärft wird. Es gibt einen wichtigen Brief, der von einem Radikalen aus den Sechzigern geschrieben wurde und der Erklärung Stimme und Charakter opfert. Ich wünschte auch, Arbery hätte in Bezug auf literarische Anspielungen mehr Zurückhaltung geübt. Ich zögere, den häufig missbrauchten Begriff „episch“ zu verwenden, aber in jedem Fall gilt er hier, und Anspielung ist eine Technik, die in der epischen Tradition eine herausragende Rolle spielt. Trotzdem muss man sich vor Anspielungen schützen, die als literarische Ornamente erscheinen, anstatt ihre Hauptarbeit als Vehikel des historischen Bewusstseins zu verrichten – in diesem Fall sind sie gerechtfertigt. Zum Beispiel zitiert Braxton Forrest spät im Roman aus den Schlusszeilen von Paradise Lost. Die Anspielung passt zur Handlung, während Milton erfolgreich engagiert wird. Aber wenn der Erzähler eine Seite später sowohl auf Keats ‘„Ode an eine Nachtigall“ als auch auf Dylan Thomas’ „Fern Hill“ anspielt und dies im selben Satz tut, hat man das Gefühl, dass eine einfachere Schreibweise besser für die Erneuerten geeignet gewesen wäre eheliche Intimität zwischen Walter und Teresa.

Eine letzte Reihe von Vergleichen könnte weiteres Licht auf den Geist von Arberys Schreiben werfen, das es der Fiktion nicht erlaubt, die Geschichte zu betrügen. Colson Whiteheads Pulitzer-preisgekrönte Underground Railroad (2016) ist ein alternativer Geschichtsroman, der in einer südlichen Dystopie spielt. Whitehead (* 1961) schließt die Distanz zwischen Vergangenheit und Gegenwart, indem er die Zeitlinien verkürzt: Sklaverei geht mit Blutuntersuchungen und Tubenligatur einher; Die Einsichten der Heldin stimmen sie mit unserer Zeit überein. Es ist vernünftig zu fragen: Geht der Erfolg der historischen Fiktion auf Kosten der realen Geschichte? Was auch immer der Fall sein mag (und viele Werke der historischen Fiktion könnten diskutiert werden), man setzt Go Down, Moses (1942) oder All the King’s Men nicht in dieses Genre ein. Sie sind an historische Realitäten gebunden, die der Autor nicht verändert. Die Ereignisse im Landkreis Yoknapatawpha kommentieren „die sich entfaltenden Verwüstungen des modernen Projekts“ auf eine Weise, die die tatsächliche Vergangenheit öffnet. Jack Burden erkennt auch die Gegenwart der Vergangenheit. Deshalb ist er Jack Burden. Arbery folgt dieser Tradition. Wenn er gelegentlich unter dem Gewicht seines Materials stolpert, weigert er sich, die Last zu erleichtern.

Ich habe auf die Herausforderungen hingewiesen, denen sich Schriftsteller aus dem Süden gegenübersehen, für die sich der Bürgerkrieg und seine 750.000 (oder so) toten Soldaten rechtzeitig zurückziehen. Arbery gelingt es, sich mit dem alten Süden zu verbinden, während in der gesamten Region Mobs von technikgetriebenen Bilderstürmern das Gesetz selbst in die Hand genommen haben, die Statuen gestürzt, die Errungenschaften gesunder Überlegungen aufgehoben und dafür gesorgt haben, dass die Vergangenheit nichts als Albtraum sagt. Albtraum, Albtraum. Moralische Intelligenz verlangt im Gegenteil, dass wir Rassismus verachten und die Doppelmoral ablehnen, da diejenigen, die Amerika verurteilen, nicht nur ihre eigenen Schulden und Sünden abschütteln, sondern auch das genozidale Versagen der von ihnen idealisierten antiamerikanischen Regime. Der Sündenbock ist so dicht mit Implikationen, dass wir bald sagen könnten: „Zuerst kamen sie in den Süden…“ Für Arbery ist Gallatin County ein Symbol unserer gefährdeten Zivilisation. Seine Vision ist eine monumentale Sünde, aber kein uneinlösbares Übel. In dieser Hinsicht ist Boundaries of Eden mehr als ein komplexes und befriedigendes Kunstwerk: Es untermauert und unterstützt die harte Arbeit der amerikanischen Geschichte – Vergangenheit, Gegenwart und Zukunft.

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